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ALGER - La sélection algérienne de handball des moins de 21 ans (U21) a assuré sa qualification au deuxième tour du championnat du Monde de la catégorie, en arrachant le match nul face à son homologue croate 24 à 24 (mi-temps : 09-11), samedi à la salle Harcha-Hacène d'Alger pour le compte de la 4e journée (groupe D).

Menés au score durant toute la rencontre, les Algériens sont parvenus à recoller au score dans les 10 dernières minutes et ont même raté la balle de match qui aurait offert une victoire de prestige aux coéquipiers du gardien de but Khelifa Ghodbane, auteur d'un énorme match face à l'une des meilleures équipes du Mondial-2017.

Menés (3-6) après dix minutes de jeu, les Verts ont tardé à trouver leurs marques face aux joueurs croates qui ont su profiter des faiblesses de la défense algérienne, en servant à plusieurs reprises leur pivot qui se retrouvait seul face au but.

Gênés par la défense aplatie de l'équipe croate, les Algériens ont tout de même trouvé des solutions en attaque en jouant sur les ailes par l'intermédiaire de Nidhal Djeghaba (4 buts) et Yacine Djedid (6 buts), pour recoller au score, (6-6) à la 15e minute.

Ratant plusieurs occasions de prendre l'avantage lorsqu'ils étaient en supériorité numérique, les Algériens sont restés aux contacts des Croates jusqu'à la mi-temps (09-11), grâce à la grande performance de leur gardien Ghodbane qui a stoppé la majorité des tirs croates, au grand bonheur du public de la salle Harcha qui scandé "Khelifa, Khelifa" à chaque attaque croate.

Au retour des vestiaires, les Croates ont gardé leur avance de 2 buts en gérant possession après possession, avant de se faire rattraper à la 53e minute (20-20) par des Algériens euphoriques et plein de réalisme, qui sont même parvenus à passer devant pour la première fois du match à la 55e minutes (22-21), grâce à leur capitaine Hellal (3 buts).

Dans les cinq dernières minutes de la rencontre, les deux équipes sont restées au coude à coude, (23-23) à la 57e minute puis (24-24) à la 59e minute, moment choisi par le coach Gherbi pour prendre un temps-mort, après un dernier arrêt de Ghodbane, et donner ses consignes pour la dernière possession de balle, mais la vigilance des joueurs croates bien en place défensivement, a empêché l'arrière Hadj-Sadok (3 buts) de prendre le dernier tir qui aurait offert la victoire à l'Algérie.

C'est le deuxième match nul de l'Algérie dans ce tournoi mondial après celui de jeudi face à l'Argentine (25-25) pour une victoire face au Maroc (24-19) et une défaite contre l'Islande (25-22).

Dans les autres rencontres de la poule D disputées samedi, l'Islande a battu le Maroc (35-18) alors que l'Argentine a disposé de l'Arabie saoudite (24-23).

Dimanche, les équipes du groupe D bénéficieront d'une journée de repos, avant de jouer la 5e et dernière journée du Tour préliminaire lundi.

Lors de cette ultime journée, les Verts seront opposés à l'Arabie Saoudite (20h45) à la salle Harcha-Hacène, avec pour objectif d'arracher la 3e place du groupe D, alors que l'Islande affrontera la Croatie pour la première place de la poule. Le dernier match mettra aux prises l'Argentine au Maroc.APS